Февральскую революцию 1917 года в Эрмитаже приняли спокойно. На общем собрании сотрудников было решено продолжить научную работу в полном объеме. Не следует забывать, что шла Первая мировая война. В сентябре немецкие войска взяли Ригу. В связи с этим директор Эрмитажа, граф Д.И.Толстой, принял решение об эвакуации эрмитажных собраний в Москву. Было отправлено два поезда, третий из-за смены власти в стране отойти не успел.

В ночь с 25 на 26 октября Эрмитаж почти не пострадал – в предшествовавшие восстанию дни музей был изолирован от Зимнего дворца, в котором заседало Временное правительство. Его глава, А.Ф.Керенский, покинул Зимний утром 25 октября. Дворец остался под охраной трехсот казаков Пятигорского полка, полуроты женского батальона и юнкеров.

Через два дня после восстания специально созданная комиссия проверила, в каком состоянии находится Зимний дворец.

Выводы были неутешительными: «Имеются следы беспощадной борьбы во всех парадных комнатах первой Запасной половины, в которых помещались караулы, охранявшие временное правительство. <…> В приемной императора Александра II, занятой под личную канцелярию А.Ф.Керенского, выдвинуты ящики из письменных столов, разбиты канцелярские шкафы, разбросаны канцелярские бумаги. <…> В занятых Временным правительством Собственных покоях Императора Николая II и императрицы Александры Федоровны взломаны столы и шкафы… в приемной изодрана картина, изображающая коронацию Александра III. Исколоты штыками портреты родителей Императрицы… все опрокинуто, кощунственно осквернено и в общей свалке валяется на полу… В помещениях Фрейлинского коридора разбросаны по полу придворные и бальные платья».

Отчет поступил к народному комиссару по просвещению А.В.Луначарскому.

30 октября 1917 года он предписал: «Выделить в Зимнем дворце те помещения, которые не имеют серьезного художественного значения, для общественных нужд, о каковых последует в свое время соответствующее распоряжение, в остальной части объявить Зимний дворец музеем, наравне с Эрмитажем».

Через две недели после победы революции состоялось совещание служащих музея, на котором было единогласно принято решение: «Присоединиться к Союзу союзов служащих всех правительственных учреждений и, в частности, к мерам бойкота представителей захватчиков власти с целью не дать им возможности укрепиться, выражающееся в следующем: не признавать власти представителей захватчиков и продолжать исполнение всей текущей работы».

Противостояние коллектива Эрмитажа и новой власти обострилось, когда встал вопрос о новых коллекциях: Совет Эрмитажа считал, что частные собрания, поступившие сюда, он имеет право принять только на временное хранение. Власти же настаивали на принятии их в состав коллекции музея.

Тем не менее, постепенно музей приспосабливался к новым условиях. В 1919 году в Малахитовом зале собралась Первая музейная конференция. Ее участники стали первыми посетителями выставки «Произведения искусства, приобретенные в 1918 году». С этой выставки начались попытки эрмитажников восстановить регулярную выставочную деятельность.