В 1992 году в Государственном Эрмитаже состоялось открытие для публики архитектурно-мемориального комплекса «Зимний дворец Петра I», расположенного в цокольном этаже здания Эрмитажного театра. Возрождение уникального памятника петровской эпохи, долгое время считавшегося утраченным, стало важным вкладом в сохранение и музеефикацию исторической среды Санкт-Петербурга.

В 1783 году по указу Екатерины II архитектор Дж.Кваренги приступил к строительству Эрмитажного театра на Дворцовой набережной, у впадения в Неву Зимней канавки. На участке, отведенном под строительство, в то время еще существовал комплекс зданий бывшей зимней резиденции Петра I и позднее Екатерины I. Кваренги снес постройки, оказавшиеся в черте его плана, но из-за сжатых сроков строительства архитектор вынужден был использовать в качестве несущих конструкций стены цокольного и первого этажей дворцовых зданий.

Спустя 200 лет, в 70-х годах ХХ века, начались работы по подготовке проекта реставрации и реконструкции Эрмитажного театра. При исследовании его фундаментов музейные специалисты неожиданно наткнулись на стены более ранних строений. В течение последующих 10 лет (1976-1986 гг.) эрмитажные архитекторы и археологи работали с архивными документами, проводили изыскания в цокольном этаже театрального здания. Исследования дали сенсационные результаты: было обнаружено несколько помещений Зимнего дворца Петра I, в котором прошли последние пять лет жизни Императора, и дворцового комплекса времени правления Екатерины I. Было принято решение на основании документальных и археологических источников воссоздать в сохранившихся архитектурных объемах облик этого фрагмента Зимней резиденции Петра Великого.

Из истории. Первый деревянный Зимний дом Петра был построен на левом берегу Невы на Адмиралтейском острове напротив Петропавловской крепости в 1708 году, а в 1711 году на этом месте архитектор Д.Трезини возвел двухэтажный каменный дворец. Оба дворца не сохранились.

В 1715 году начиналась подготовка строительства новой зимней резиденции достойной первого российского императора. Фрагменты строений именно этого Зимнего дворца были найдены, замурованными в стенах Эрмитажного театра. На набережной Невы по проекту Г.-И.Матернови было возведено двухэтажное каменное здание на высоком цоколе. Но уже в апреле 1719 года Петр распорядился увеличить его втрое, поручив ведение строительства приемникам умершего в этот год Матернови. К осени 1723 года на Неве стоял великолепный царский дворец, протяженность главного фасада которого составляла 75 м. Вдоль Зимней канавки был выстроен небольшой жилой флигель, так называемые «Малые палатки», где для царя на первом этаже обустроили покои из семи небольших помещений. 30 октября 1720 года, не дожидаясь окончания строительных работ, государь переехал в свою резиденцию.

Петр I скончался в своем дворце 28 января 1725 года. После смерти Петра Великого за 2 года царствования Екатерины I к петровскому дворцу по указу императрицы архитектор Д.Трезини пристраивает три флигеля, образующие вместе с существующими постройками огромный замкнутый комплекс с обширным парадным двором в центре. Внутренние фасады зданий по периметру двора опоясывали двухярусные арочные галереи. Екатерина умерла в мае 1727 года, после ее кончины дворец более не служил царской резиденцией.

Дворец-музей. Сегодня, чтобы попасть в музейный комплекс «Зимний дворец Петра I», нужно войти в здание Эрмитажного театра со стороны Дворцовой набережной. Спустившись в цокольный этаж, посетители оказываются в историческом пространстве петровского Петербурга.

Под театральной сценой воссоздана часть парадного двора. Сохранившиеся фрагменты внутреннего фасада дворца с пятью арками обходной галереи окрашены в желтый цвет, который контрастирует с черным цветом стен театрального здания. Двор вымощен кирпичом «в елочку» по аналогии с подлинным фрагментом, обнаруженным во время археологических раскопок. Отсюда ведет вход в цокольный (подвальный этаж) дворца. Во дворе представлена коляска Петра I – редкий образец прогулочного экипажа начала XVIII века, изготовленная по проекту знаменитого французского мастера Никола Пино. Несколько ступенек ведут в обходную галерею, примыкающую к флигелю «Малые палатки». В сохранившихся помещениях первого этажа реконструирована отделка и обстановка трех комнат личных покоев Петра I: Конторки (кабинет Петра), Токарни и Столовой. В экспозицию включены подлинные предметы обстановки и мемориальные вещи Петра Великого. В токарне установлен токарно-копировальный станок работы английского мастера Г.Занепенса, в Кабинете выставлена конторка - бюро для работы стоя, изготовленная специально для Петра I в Лондоне в 1717 году. В сохранившихся помещениях главного дворцового корпуса представлены портреты императора и членов его семьи, материалы, рассказывающие о церемонии прощания с Петром, проходившей в стенах дворца. Один из ключевых экспонатов музея - «Восковая персона», созданная сразу после смерти царя по желанию Екатерины I скульптором Б.К.Растрелли, для увековечивания облика Петра Великого.