В 1993 году состоялись первые Эрмитажные чтения – научная конференция – памяти Владимира Францевича Левинсона-Лессинга (1893–1972), посвящённые столетию со дня его рождения. С тех пор такие чтения устраиваются ежегодно, являясь своего рода памятником выдающемуся историку искусства и крупнейшему музейному деятелю своего времени, отдавшему Эрмитажу 50 лет жизни.

В Эрмитаже Владимира Францевича называли за глаза просто Францевичем, но без малейшего оттенка панибратства или фамильярности, – в музее его искренне любили, бесконечно уважали и ценили. Часто можно было услышать как от многоопытных старших научных сотрудников, так и от юных аспирантов: «А что думает Францевич?», «А как сказал Францевич?», «Спросите у Францевича, он наверняка знает!».

Безграничный авторитет этого человека с неброской внешностью и негромким голосом объяснялся не чинами и званиями, которыми он тоже не был обойдён, а энциклопедической образованностью, редкостной широтой кругозора, огромной эрудицией. Среди коллег он славился верностью «глаза», чуткостью интуиции, безошибочной точностью памяти, скрупулёзно фиксировавшей факты, памятники, печатные издания, репродукции произведений искусства – короче говоря, всего, что имело хоть какое-либо отношение к его профессиональной деятельности.

Окончив в 1916 году историко-филологический факультет Петербургского университета, Владимир Францевич был оставлен для подготовки к профессуре. Затем в 1918 году он работал в Комиссии по охране памятников искусства и старины, в 1919 году – в Русском музее, был некоторое время хранителем Ораниенбаумского дворца-музея. С 1921 года началась его работа в Эрмитаже в должности научного сотрудника Картинной галереи. С 1936 года Владимир Францевич заведовал Отделом западноевропейского искусства, с 1956 по 1967 годы был заместителем директора по научной работе, а с 1967 года до конца дней – научным консультантом при дирекции музея. Его заслуги в профессиональной сфере были отмечены почётным званием заслуженного деятеля искусств РСФСР.

Особая страница в биографии Левинсона-Лессинга – его деятельность в годы Великой Отечественной войны. Назначенный директором филиала Эрмитажа в Свердловске, Владимир Францевич руководил эвакуацией (а затем – и реэвакуацией) коллекций, заботился не только о сохранности экспонатов, но и о быте музейных сотрудников, стараясь, насколько это было в его силах, облегчить им жизненные тяготы.

Левинсон-Лессинг – автор ряда работ по искусству разных стран, но в первую очередь – Нидерландов, Голландии, Германии, Франции. Под его редакцией вышел двухтомный каталог эрмитажного собрания западноевропейской живописи. Его капитальный труд – «История картинной галереи Эрмитажа» – до сей поры служит главным источником сведений о формировании эрмитажного собрания западноевропейской живописи.

По совокупности работ Левинсону-Лессингу была присуждена научная степень кандидата искусствоведения.

Органической частью профессиональной деятельности Владимира Францевича было преподавание: ещё в период эвакуации в Свердловске он читал лекции студентам Московского университета, затем многие годы преподавал в Институте им. Репина и в Ленинградском государственном университете, руководил аспирантами и этих учебных заведений, и Эрмитажа.

Благодаря своим универсальным знаниям Владимир Францевич был авторитетнейшим экспертом по вопросам изобразительного искусства и признанным специалистом в области научной консервации и реставрации памятников.

Имя Левинсона-Лессинга было широко известно в зарубежных странах. Его роль в установлении интернациональных связей Эрмитажа невозможно переоценить. В то время, когда контакты Эрмитажа с заграничными музеями почти прекратились, Владимир Францевич, свободно владевший несколькими европейскими языками, продолжал вести переписку с коллегами, работавшими в разных частях земного шара.

Свидетельством признания Левинсона-Лессинга международным сообществом искусствоведов и музейщиков является тот факт, что он состоял членом международного совета музеев при ЮНЕСКО и был избран этой организацией членом Комиссии по консервации и реставрации культурных ценностей.

Эрмитаж наших дней во многом обязан своими традициями Владимиру Францевичу Левинсону-Лессингу.