1914 год - год 150-летия Эрмитажа, начался представлением публике недавно приобретенной у жены придворного архитектора Л.Н.Бенуа «Мадонны с цветком» Леонардо да Винчи, которая 7 января появилась в экспозиции.

Эрмитаж, находившийся в ведении Министерства Императорского двора, традиционно оставался великолепной рамой великосветских приемов. 11 января в Эрмитажном театре состоялась первая постановка пьесы великого князя Константина Константиновича «Царь Иудейский». Корреспондент «Биржевых ведомостей» писал: «Среди военных мундиров, блещущих орденами …мелькали дамские роскошные туалеты и стройные черные фраки… зал Эрмитажа и верхние комнаты наполнялись толпой. …там можно курить и любоваться драгоценными картинами…».

В апреле в Галерее истории древней живописи и на Парадной лестнице Нового Эрмитажа была размещена временная выставка «Памяти Петра Петровича Семенова Тян-Шанского» - лучшие картины его коллекции голландской живописи, купленной в 1910 году.

В музее ежедневно бывало около тысячи посетителей: приезжих, педагогов с учениками и лекторов - часто студентов с рабочими, в воскресные дни наблюдался особый наплыв публики. В 1913 году согласно отчетам швейцаров музей посетило 150 000 человек.

19 июля 1914 года Германия объявила войну России, и вскоре было принято решение об эвакуации из Петрограда императорских регалий и коронных драгоценностей, а также основной части Галереи драгоценностей. 29 июля сокровища поступили на хранение в Московскую Оружейную палату. Упаковка золотых изделий и наиболее ценных предметов из Отделений древностей, Средних веков и эпохи Возрождения, а также подготовка к эвакуации Картинной галереи была остановлена. В Министерстве Императорского двора стремились «не вызывать излишнюю тревогу и даже панику в обществе».

В октябре 1914 года журнал «Старые годы» констатировал: «…война отразилась на деятельности наших музеев. С самого ее начала закрыты залы нижних этажей и в Эрмитаже, …ввиду ухода на войну многих служителей… Число посетителей… сократилось почти вдвое, исчезли иностранные экскурсанты, и появилась новая публика – солдаты, раненые, запасные, ратники ополчения».

В ноябре 1914 года в Эрмитаже осталось 35 служителей, 4 сторожа и 1 дворцовый гренадер. По предложению директора Эрмитажа Д.И.Толстого с 1915 года в залах начали дежурить солдаты дворцовой охранной команды.

В 1914-1917 гг. экспозиции музея оставались открытыми для публики. Вышли из печати путеводители: В.Г.Конради «Среди картин Эрмитажа», В.Г.Макаренко «Сокровища Императорского Эрмитажа», переиздание «Путеводителя по картинной галерее Императорского Эрмитажа» А.Н.Бенуа. В декабре 1915 года по инициативе Общества защиты и сохранения в России памятников искусства и старины было созвано специальное Совещание о положении реставрационного дела в Эрмитаже. Специалисты и общественность были взволнованы тем, что эта работа выполнялась без должной обдуманности и осторожности. В результате была создана специальная комиссия для обсуждения предлагаемых реставраторами мер.

В феврале 1917 года, вследствие массовых волнений в столице, Эрмитаж был закрыт для публики. Хранители музея установили посменное круглосуточное дежурство в залах. В начале апреля музей был снова открыт распоряжением Комиссара Временного правительства Ф.А.Головина. В апреле Эрмитаж посетили 15 000 человек, вдвое больше чем в апреле 1916 года. Для охраны музея был выделен 6-ой запасной саперный батальон, который ежедневно выставлял у здания караулы из 18 человек.

В августе 1917 года, после получения известия о сдаче Риги немецким войскам и о наступлении на столицу войск генерала Л.Г.Корнилова, в Зимнем дворце прошло Особое совещание по эвакуации. Было принято решение о закрытии музея для посетителей с 28 августа, подготовке к эвакуации ценных полотен Картинной галереи и отправке первой партии в Москву 15 сентября. В два этапа (третью партию вывезти не успели) было перевезено и размещено в Большом Кремлевском дворце, в Оружейной палате и Историческом музее около половины картин Эрмитажа, часть собрания рисунков и гравюр, отдельные предметы из отделения Средних веков, некоторые экземпляры из Отделения древностей, часть коллекции нумизматики, резные камни и часть архива и библиотеки. Октябрьские события не затронули Эрмитажа, для охраны музея из Смольного был прислан отряд красногвардейцев.