Имя Николая Николаевича Никулина, выдающегося учёного, без малого 60 лет проработавшего в Эрмитаже, в последние годы стало широко известно и за пределами сообщества искусствоведов, музейщиков и любителей искусства. Случилось это благодаря тому, что в 2007 году, незадолго до кончины Николая Николаевича, издательством Эрмитажа были опубликованы его «Воспоминания о войне», рукопись которых пролежала в столе автора 30 лет. В предпосланном мемуарам предисловии директора Эрмитажа М.Б. Пиотровского есть такие слова: «…Николай Николаевич Никулин, тихий и утонченный профессор, написал книгу о Войне. Книгу суровую и страшную». 

Действительно, с образом Николая Николаевича, человека с негромким голосом и интеллигентным обликом, внешне спокойного и сдержанного, связывалось  первую очередь представление о профессоре, книжнике, кабинетном учёном. 

Однако эрмитажники знали о боевой биографии Николая Николаевича – его фотопортрет в военной форме, с множеством наград, ежегодно появлялся на памятной доске, которую устанавливали в музее ко Дню Победы. На фронт Николай Николаевич отправился юношей, только что закончившим среднюю школу, прошёл всю войну и закончил её в Берлине в звании сержанта. 

Вернувшись в Ленинград в 1945 году, он стал студентом исторического факультета Ленинградского университета, где своим главным учителем считал Николая Николаевича Пунина – одного из самых известных отечественных искусствоведов, в 1949 году репрессированного и погибшего в лагере. 

Николай Николаевич принадлежал также к наиболее близким ученикам Владимира Францевича Левинсона-Лессинга, с чьим именем связана не одна замечательная страница в истории Эрмитажа. Забегая вперёд, хочется упомянуть о том, что в соавторстве с Владимиром Францевичем им был составлен для Королевского института художественного наследия и опубликован в 1965 году в Брюсселе корпус фламандских примитивов из собрания Эрмитажа. Нельзя не вспомнить и об его деятельном участии в подготовке к выходу в свет основополагающего труда В.Ф. Левинсона-Лессинга «История Картинной галереи Эрмитажа».

Деятельность Николая Николаевича в Эрмитаже началась в 1949 году в Научно-просветительном отделе в качестве экскурсовода, а с 1954 года и вплоть до ухода из жизни продолжалась в Отделе истории западноевропейского искусства.

Защитив в 1950 году диплом с отличием, он поступил в аспирантуру Эрмитажа, по окончании которой защитил в 1957 году диссертацию на соискание степени кандидата искусствоведения. 

Главной сферой профессиональных интересов Николая Николаевича было искусство Северной Европы, прежде всего – Нидерландов. Результатом его работы в должности хранителя собраний нидерландской живописи XV – XVI веков, а затем и немецкой живописи XV – XVIII веков стали фундаментальные научные каталоги «Нидерландская живопись XV – XVI веков в Эрмитаже» (полный свод, частью которого был каталог, вышедший ранее в Брюсселе) и «Немецкая и австрийская живопись XV – XVIII веков». Им был написан путеводитель по экспозиции искусства Нидерландов в Эрмитаже, а также создан большой труд «Нидерландская живопись в музеях СССР». 

Занимаясь как постоянными экспозициями, так и временными выставками, Николай Николаевич обнаруживал умение, присущее не всякому учёному, забивать гвозди, вставлять стёкла в рамы и т. д. К каждой временной выставке, которую он устраивал, публиковался подготовленный им подробный каталог. 

С 1965 Николай Николаевич года совмещал работу в музее с преподаванием на факультете теории и истории искусств в Институте имени Репина. Со временем профессор Никулин стал руководителем кафедры зарубежного искусства,  воспитал не одно поколение искусствоведов, и именно его ученики, ныне работающие в Эрмитаже, приняли от него хранительскую эстафету. В 1991 году он был избран членом-корреспондентом Российской академии художеств. 

Всю свою профессиональную жизнь Николай Николаевич посвятил в первую очередь искусству Нидерландов. К числу его наиболее значительных печатных работ, кроме уже упомянутых, относится монументальная книга «Золотой век нидерландской живописи», он автор ряда изданий, посвящённых творчеству нидерландских мастеров и их отдельных произведений. Темой одной из его популярных публикаций стал редкий памятник в ансамбле Эрмитажа – повторение знаменитых Лоджий Рафаэля, находящихся в Ватикане. 

Николай Николаевич Никулин был и остаётся образцом учёного-искусствоведа, музейщика, хранителя – то есть, истинного эрмитажника, которым гордится музей.